Qhapaq Ñan: redescubriendo los pasos incas

Después de tanto tiempo en casa, recordamos el enorme placer que puede representar el simple hecho de caminar, una sensación de libertad que siempre dimos por sentado. Ahora emprendamos un viaje mental a la Cordillera Blanca de los Andes. El cielo es azul y las aceras se convirtieron en un camino empedrado entre las escarpadas montañas; llamas e impresionantes estructuras rocosas reemplazan a los automóviles y los edificios. Ese fue el Qhapaq Ñan hace más de 500 años cuando esta increíble red vial conectaba el Tahuantinsuyo en su apogeo.

En las zonas altoandinas, el Gran Camino Inca mantiene su mística tradicional: la conexión con la naturaleza y el servicio a la comunidad. Un equipo de aventureros se mostró dispuesto a recorrer 3.200 km del mismo, desde Tomebamba (Ecuador) hasta Cusco (Perú), para redescubrir esta herencia inca y darle un nuevo valor, reviviendo las huellas de los antiguos habitantes del imperio. Tuvimos la oportunidad de ir con ellos, y esta es la historia.

DÍA 1 – PREPARACIÓN DEL CUERPO

Llegamos a la comunidad de Cajay en Ancash para conocer a los miembros de la expedición. Nuestro día 1 fue el día 73 para ellos, y la actitud positiva de los vecinos nos llenó de energía en esos primeros pasos de los 75 km de caminata que teníamos por delante.

El río fluía como música mientras caminábamos por el camino a Pomachaca, un pequeño pueblo donde comenzaba el camino Inca. Como veríamos a lo largo de la ruta, algunos tramos del Qhapaq Ñan han desaparecido, ya sea por la construcción de otros caminos o por falta de conservación. El camino Inca nos recibió con unas escalinatas asombrosas que se perdieron detrás de la montaña. Esta dura prueba implicó luchar contra el calor, la altitud y la fatiga.

Si pasáramos la primera prueba, estaríamos preparados para los otros cuatro días de la caminata. Cada paso valió la pena: mientras subíamos, pudimos ver hermosos valles a lo lejos y encontramos antiguos asentamientos incas en medio de la montaña. Fue notable ver cómo los escalones parecían ser parte del paisaje.

Llegamos a Castillo para recuperar energías con el agua fresca de la fuente principal, un regalo de los Apus. Las llamas fueron el gran espectáculo y llamaron la atención de los vecinos mientras recorrían las calles. Ver un gran número de estos animales junto a un grupo de «gringos» (extranjeros) despertó la curiosidad, sobre todo en los niños.

Luego de un almuerzo ligero continuamos ascendiendo a Soledad de Tambo, donde ya estaba instalado el campamento. Después de visitar el ushnu ceremonial de Pincos y disfrutar de una abundante comida, no hay nada mejor que tumbarse en el pasto durante unos minutos y relajarse bajo la Vía Láctea. El impresionante cielo estrellado de los Andes nos acompañaba todas las noches.

DÍA 2 – AGRADECIMIENTO A LA PACHAMAMA (MADRE TIERRA)

Caminar con John Leivers, un aventurero expedicionario australiano, es como caminar con un libro debajo del brazo. Con casi 70 años, no solo es capaz de caminar miles de kilómetros sin vacilar, sino que tiene una memoria prodigiosa y recuerda cada centímetro del Qhapaq Ñan que ha recorrido más de una vez.

Dejando atrás el campamento de Soledad de Tambo, John se apartó del sendero y era inevitable no seguirlo. Nos dirigimos hacia las colcas ubicadas en la parte alta de un profundo barranco, el lugar ideal para construir este tipo de almacenes: lejos de los animales, con mucha ventilación y aire seco que evitaba que la comida se pudriera.

Luego de asistir a una interesante lección de historia, regresamos al camino amurallado camino a Quenhuajirca. El paisaje cambia a medida que ascendemos desde los 3.000 msnm, lo que demuestra la habilidad con la que los constructores incas se adaptaron a la geografía andina. Los árboles comienzan a desaparecer, los pastos verdes son reemplazados por ichu y las flores se convierten en plantas espinosas aptas para vivir en la fría puna. Pero no todos los cambios son agradables, ya que la ruta también muestra cómo los picos nevados van perdiendo sus cimas blancas, como silenciosas víctimas del cambio climático.

El Qhapaq Ñan está casi intacto en las zonas altas. Ascendimos al paso de montaña de Wagapunta, con escalones maravillosamente conservados que te llevan atrás en el tiempo con su altura. En el punto más alto, cerca de los 4.500 m.s.n.m., una ‘apacheta’, un montón de piedras con fines religiosos, marca el lugar para agradecer a la Pachamama la oportunidad de entrar en contacto con la naturaleza, lejos de la ciudad y totalmente desconectada.

En nuestro destino, acampamos al pie del ushnu del tambo Quenhuajirca. La temperatura empezó a bajar, pero nuestros amables vecinos, la familia Araujo, tejen prendas de lana con un telar tradicional que guardan en casa, y no pudimos evitar comprar un poncho calentito para combatir el frío. El Qhapaq Ñan no es solo un camino; es también sinónimo de cultura viva y prácticas ancestrales transmitidas de generación en generación, ampliando la experiencia de los viajeros.

DÍA 3 – CERCA DEL DIOS SOL

Nos despedimos de los Araujos y partimos hacia nuestra primera parada: Ayash. El paisaje se llenó de color mientras descendíamos hasta el valle del río del mismo nombre. Pero claro, los ascensos nunca parecían terminar en nuestro viaje por el Qhapaq Ñan, pero los arrieros nos hacían compañía.

Este alegre grupo de hombres liderado por el chef Rolando hizo más llevadera nuestra caminata, ya que se levantaban las carpas y la comida estaba lista cada vez que llegamos a un nuevo campamento. Su contagioso buen humor y buen humor nos ayudaron a superar el ascenso en un camino increíblemente bien conservado.

Salimos de Ancash a 4.500 msnm. e ingresó al departamento de Huánuco. Después de una caminata de tres días, fue fantástico sumergir los pies en el agua para relajarse y descansar en el arroyo cerca del campamento. Por la noche, las estrellas parecían brillar con más intensidad que nunca.

DÍA 4 – SIN ALIENTO

Sabíamos que el día 4 sería el más largo, con cinco kilómetros más de los que habitualmente recorrimos en siete horas, pero no anticipábamos las sorpresas que nos deparaba el Qhapaq Ñan. El primero fue Tambo Grande, una construcción inca que actualmente es un corral de ganado.

John se refirió muchas veces a él como ‘Tambo conejo’, pero no entendimos muy bien por qué hasta que llegamos: decenas de estos animales aparecieron entre las piedras y corrieron a todas partes al escuchar nuestros pasos. Uno blanco, de aspecto muy similar al del cuento de Alicia en el país de las maravillas, se escondió en un agujero profundo.

El camino continuó entre pampas y humedales, mezclándose perfectamente con el paisaje circundante. Atado por rocas, puede aparecer y desaparecer en ocasiones entre la vegetación. Respirar se hizo más fácil, lo que significa que estamos descendiendo a Taparaco, un pueblo construido al lado de un sitio Inca destruido.

La segunda sorpresa fue la siguiente. El pequeño arroyo que encontramos el día anterior nos ha llevado al río Taparaco, creando un valle que parece sacado de un cuadro. Hermosas cascadas y espléndidos árboles de queñua corren paralelos al Qhapaq Ñan, que ya no está limitado por rocas y ahora está flanqueado por impresionantes paredes.

El valle continúa hasta San Francisco de Isco, una pequeña comunidad donde pasamos la última noche. Tuvimos sentimientos encontrados durante la cena: felicidad por lo que ya admiramos y pocas personas tienen la suerte de apreciar, y la tristeza de darse cuenta de que la aventura llega a su fin.

DÍA 5 – MISIÓN CUMPLIDA

Fue alentador pensar que estábamos a solo medio día de nuestro destino. Comenzamos a caminar temprano en la mañana y conocimos a niños de varios pueblos que usaban el Qhapaq Ñan para ir a la escuela. Para aquellas personas que viven en áreas remotas, la carretera sigue siendo la única forma de conectarse entre sí. Son herederos de un legado que perdura en el tiempo, permaneciendo válido gracias a ellos.

Después de un fácil descenso, volvemos a ver el asfalto de la carretera después de casi tres días. Al igual que al principio, la calma da paso a los desafíos. Para llegar a Huánuco Pampa, el Qhapaq Ñan sube por un barranco con un terreno accidentado debido a los deslizamientos de tierra provocados por las lluvias.

Sudamos profusamente, pero lo logramos. Cuando caminamos hacia el centro administrativo, emergió su formidable ushu rodeado de Apus (montañas). Es fácil entender por qué los incas utilizaron este lugar como escenario para importantes ceremonias. Para cerrar con un final perfecto, fuimos recibidos por los vecinos de la vereda Huánuco Pampa con sus bailes típicos y una deliciosa pachamanca para romper la dieta.

Algunas personas no conocen este enorme sistema de carreteras o creen que el tramo a Machu Picchu es el único sendero existente. Ver la otra cara del Qhapaq Ñan, que mantiene sus vínculos con la comunidad nativa, es una forma diferente de vivirlo. Sin turistas, sin presiones, en conexión con la esencia inca del sendero que ha logrado sobrevivir hasta el día de hoy.